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Astronomers spot farthest star ever detected at 9 bn light years away

Washington / An international team of researchers has detected the farthest star ever seen at 9 billion light years from Earth, according to a study published Monday in Nature Astronomy magazine.

As astronomers were observing the MACSJ1149+2223 galaxy cluster some 5 billion light years away with the Hubble Space Telescope, they spotted a flickering source of light – which they identified as an individual star – behind the foreground image of the cluster.

The team, headed by Patrick Kelly with the University of California at Berkeley, named the blue supergiant star Icarus because its light was magnified some 2,000 times by the gravity of the intervening galaxy cluster.

The phenomenon of gravitational lensing caused by – in this case – the galaxy cluster serves to magnify the light from cosmic objects situated directly behind it.

The find is particularly interesting because individual stars, in contrast to galaxies, are difficult to see a great distances because they emit much less light than a galaxy made up of millions, or even billions, of stars.

In addition, the discovery of Icarus is important for researchers studying so-called “dark matter” because it allowed the team to test a theory of the possible nature of dark matter suggesting it could be comprised of “black holes.” In examining Hubble images going back more than a decade, the team found that Icarus’s brightness did not vary in the proper way if dark matter in the galaxy cluster was made of black holes.

The astronomers predicted that many more gravitationally lensed distant stars will be discovered when the James Webb Telescope begins operations in orbit in the coming years.

A light year is 9.5 trillion kilometers (5.9 trillion miles) and is the distance that light can travel in one year. The “edge” of the visible universe is calculated to be about 13.8 billion light years away. (April 3, 2018, EFE/Practica Español)

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