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Nature

Des fossiles vieux de 400 millions d’années font allusion à l’évolution des plantes

Madrid / Une nouvelle espèce de plante qui vivait il y a environ 400 millions d’années a permis aux chercheurs d’en savoir plus sur le processus évolutif qui a donné naissance aux formes complexes actuelles de reproduction des plantes, qui ont traversé des millions d’années d’évolution.

Une étude de l’Université de Stanford (USA) publiée par Current Biology indique que le fossile appartient peut-être aux bryophytes herbacés et correspond au début du Dévonien, selon un communiqué.

Cette nouvelle espèce est, selon l’équipe, l’un des “exemples les plus complexes d’une étape apparemment intermédiaire dans la biologie de la reproduction des plantes”, qui a produit différentes tailles de spores, ce qui est un précédent dans les stratégies de spécialisation de plantes terrestres dans le monde.

Pour Andrew Leslie, professeur de sciences géologiques à Stanford et principal auteur de la recherche, la découverte peut être “une sorte d’instantané de cette période de transition, très rarement observée dans l’histoire de l’évolution, dans laquelle une forte variété de spores dans la structure reproductrice ».

La division des spores et la reproduction des plantes

Les premières plantes, âgées entre 475 et 400 millions d’années, n’avaient pas de spécialisation de reproduction car elles fabriquaient les mêmes tailles de spores; mais en divisant les spores, les plantes ont pris plus de contrôle sur leur reproduction.

L’une des périodes les plus importantes pour l’évolution des plantes terrestres, le Dévonien, a été témoin de la diversification des petites mousses en forêts vastes et complexes.

Le développement de différentes tailles de spores (hétérospores) représente une modification importante pour contrôler la reproduction, une caractéristique qui a évolué plus tard dans les petites et grandes versions de ces unités reproductrices.

La première preuve

La nouvelle espèce, associée au type de plantes «Chaleuria», représente la première preuve d’une biologie de la reproduction plus avancée chez les plantes terrestres, puisque l’exemple suivant n’apparaît dans les archives fossiles que 20 millions d’années plus tard.

«Ce type de fossile nous aide à localiser quand et comment exactement les plantes ont atteint ce type de division dans leurs ressources reproductives», explique Leslie, pour qui «la fin de cette histoire évolutive de spécialisation est quelque chose comme une fleur».

Les chercheurs ont analysé des fossiles qui avaient été stockés pendant des décennies dans les collections du National Museum of Natural History des États-Unis.

Échantillons de roche excavés au Canada

À partir d’une trentaine d’échantillons de roches excavés au Canada, ils ont identifié plus de 80 structures reproductrices, contenant des spores de 70 à 200 microns de diamètre, l’équivalent d’environ un ou deux poils.

Alors que certaines des structures reproductrices contenaient exclusivement de grandes ou petites spores, d’autres n’avaient qu’une taille intermédiaire et certaines avaient toutes les mesures.

“Il est rare d’avoir autant de sporanges avec des spores bien conservées qui peuvent être mesurées”, explique Leslie, qui pense que l’équipe a eu de la chance en raison de la façon dont ils ont été conservés.

Cette ancienne espèce végétale récemment décrite “présente un mélange de spores qui ne ressemble à rien de ce qui existe aujourd’hui”.

“L’histoire générale de la reproduction des plantes terrestres est celle d’une plus grande division du travail, de la spécialisation et de la complexité, mais cela doit commencer à un moment donné, c’est-à-dire la simple production de petites et grandes spores”, conclut le chercheur. (6 mai 2020, EFE / PracticaEspañol)

(Traduction automatique)

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