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Nature

Wonder poulet, un fossile qui peut révéler l’origine des oiseaux modernes

Madrid /  Ils l’appellent affectueusement “poulet étonnant” et c’est le plus vieux fossile d’un oiseau moderne qui peut aider à clarifier pourquoi les oiseaux ont survécu à l’extinction massive du Crétacé, alors que les grands dinosaures ont échoué, selon une étude qu’il publie  Nature.

Le fossile a un crâne presque complet qui remonte à environ 66,7 millions d’années, au moins un million d’années avant l’impact de l’astéroïde qui a tué les dinosaures, selon un communiqué de l’Université de Cambridge.

Les restes ont été trouvés dans une carrière près de la frontière belgo-néerlandaise, faisant d’Asteriornis maastrichtensis (son nom scientifique) le premier oiseau de l’ère des dinosaures moderne trouvé dans l’hémisphère nord.

À première vue, le fossile ne ressemblait pas à grand-chose, “juste quelques petits fragments d’os de patte” sortant d’un morceau de roche de la taille d’un jeu de cartes, mais attirant l’intérêt de l’équipe.

Les chercheurs ont regardé à l’intérieur de la roche à l’aide de numérisations haute résolution et ont vu “la découverte d’une vie”, selon le communiqué, un crâne d’oiseau presque complet de 66,7 millions d’années.

Traits communs d’oiseaux similaires aux poulets et aux canards

Une analyse détaillée du crâne fossile, qui est “clairement reconnaissable comme un oiseau moderne”, a montré qu’il combine de nombreuses caractéristiques communes aux oiseaux ressemblant à des poulets et à des canards, “suggérant” qu’il est proche du dernier ancêtre commun de ces deux-là. types d’oiseaux.

Le chercheur principal de l’étude, Daniel Field, de l’Université de Cambridge, se souvient que le moment où il l’a vu pour la première fois à l’intérieur de la roche était “le plus excitant” de sa carrière scientifique.

Et c’est «l’un des crânes d’oiseaux fossiles les mieux conservés de tous les temps et de partout dans le monde. “Nous avons presque dû nous pincer quand nous l’avons vu”, a-t-il ajouté, “sachant que c’était à une époque si importante de l’histoire de la Terre.”

Bien que les oiseaux modernes soient connus pour avoir émergé vers la fin de l’âge des dinosaures, il y a “très peu de preuves fossiles d’eux avant le coup de l’astéroïde”, explique le co-auteur de l’étude Albert Chen dans la note.

Ainsi, ce fossile “fournit notre premier aperçu direct de ce qu’étaient les oiseaux modernes au début de leur évolution”, a-t-il ajouté.

Le fait qu’Asteriornis ait été trouvé en Europe est une autre circonstance qui rend la découverte si «extraordinaire» car les restes fossiles d’oiseaux du Crétacé supérieur dans cette région sont «extrêmement rares».

Leur découverte fournit certaines des “premières preuves que l’Europe était un domaine clé” dans l’histoire évolutive précoce des oiseaux modérateurs, a noté John Jagt du Musée d’histoire naturelle de Maastricht, la ville néerlandaise près de laquelle le fossile a été trouvé.  (23 mars 2020, EFE / PracticaEspañol)

(Traduction automatique)

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